COMMENT LES OISEAUX PERMETTENT AUX ECUREUILS DE SAVOIR QUAND IL EST SECURITAIRE DE SE DETENDRE

Une nouvelle étude a conclu que, suite à une menace, les écureuils dans la nature utilisent le bavardage ambiant des oiseaux pour aider à déterminer quand le danger est passé.

 

Une nouvelle étude décrit une relation intéressante entre le bavardage d'oiseaux et la vigilance des écureuils.

La nature est un lieu hostile pour les petits animaux.

Pour cette raison, beaucoup ont évolué vers l'utilisation d'informations contenues dans l'environnement en tant que système d'alerte.

Par exemple, certains animaux ont appris à écouter les cris d'alarme d'autres espèces pour trouver des indices.

En plus d’augmenter leurs chances de survie, reconnaître les alarmes d’autres animaux permet aux espèces de réduire l’énergie qu’elles dépensent pour adopter un comportement de vigilance inutile.

Les signaux d'alarme ont une profusion d'études derrière eux. Ce qu’ils ont découvert, c’est qu’un membre d’une espèce produira un son spécifique et que les animaux voisins courront et se cacheront.

Certains animaux utilisent également des signaux "clairs" pour indiquer aux autres membres de l'espèce qu'ils sont en sécurité. Cependant, il y a eu beaucoup moins de recherches sur ce type de signal.

Les travaux antérieurs ont porté sur des animaux plus proches. Par exemple, une étude a révélé que certains pics utilisent les appels non-alarme d’autres espèces pour indiquer que tout va bien.

Une étude récente réalisée dans le cadre de PLOS One a toutefois porté sur deux animaux très différents: L’équipe a étudié comment le chant des oiseaux, non averti, influence le comportement des écureuils.

Écureuils et oiseaux chanteurs

Les écureuils ont tendance à occuper des environnements similaires à ceux de nombreux oiseaux chanteurs, mais ne les suivent pas et n'interagissent pas avec eux. Comme l'écrivent les auteurs, "ils n'ont pas de relations écologiques" étroites "avec eux."

Les chercheurs ont émis l'hypothèse que, comme les oiseaux ne «bavardent» qu'en tant que groupe lorsque les niveaux de menace sont faibles, les écureuils pourraient identifier cela comme un indice permettant de réduire les niveaux de comportement de vigilance.

 

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Des recherches ont également montré que les écureuils réagissaient aux cris d'alarme de certaines espèces, notamment les merles d'Amérique et les mésanges à tête noire, mais aucune étude n'a été menée sur les réponses au bavardage d'oiseaux sans alarme.

Pour enquêter, les chercheurs ont étudié l'écureuil gris ( Sciurus carolinensis ) vivant à l'état sauvage dans l'Ohio. Pour susciter une réaction de peur, ils ont diffusé un enregistrement du faucon à queue rousse ( Buteo jamaicensis ), une menace commune pour les écureuils et les oiseaux.

Trente secondes après avoir suivi l'appel du faucon, les chercheurs ont diffusé soit un enregistrement de 3 minutes de bavardages d'oiseaux chanteurs, soit 3 minutes de sons ambiants sans appels d'oiseaux.

Les scientifiques ont observé le comportement des écureuils avant l'appel du faucon et pendant la durée de l'enregistrement de 3 minutes.

Au total, les chercheurs ont analysé les données de 54 écureuils individuels. Ils ont déménagé dans un nouvel endroit après chaque essai pour s'assurer qu'ils ne testaient pas le même écureuil plus d'une fois.

Le pouvoir du bavardage

Comme les chercheurs s'y attendaient, le son d'un faucon à queue rouge a déclenché des comportements de vigilance, tels que fuir, lever les yeux ou geler.

Cependant, les écureuils qui ont entendu le broutage des oiseaux après l'appel du faucon ont eu moins de réactions de peur et ont repris leur activité de recherche de nourriture plus rapidement que ceux qui ont entendu le bruit ambiant après le faucon. Les auteurs de l'étude résument:

"Lesécureuils gris exposés au bavardage d'oiseaux ont exprimé des niveaux de comportement de vigilance nettement plus bas et plus rapidement déclinants que ceux exposés au bruit ambiant, suggérant qu'ils utilisaient les informations contenues dans le bavardage d'oiseaux comme indice de sécurité."

Ces résultats constituent un complément intéressant à la compréhension actuelle de la façon dont différentes espèces écoutent et agissent sur les sons d’espèces non apparentées. Les auteurs écrivent:

"Nous savions que les écureuils avaient écouté les cris d'alarme de certaines espèces d'oiseaux, mais nous étions ravis d'apprendre qu'ils écoutaient également des sons non-alarmants indiquant que les oiseaux se sentaient relativement en sécurité. Peut-être que, dans certaines circonstances, des indices de sécurité pourraient être aussi importants comme des signaux de danger ".

Plus de travail à venir

Comme cette étude a été l’une des premières à examiner la manière dont deux espèces très différentes pourraient utiliser les informations provenant d’appels sans alarme, d’autres études suivront probablement.

Les auteurs soulignent également certaines limites à leur étude. À titre d’exemple, les enregistrements de brouillage comprenaient également les sons d’oiseaux marchant dans des feuilles sèches et des ailes battantes. Peut-être que les écureuils réagissaient à ces autres signaux auditifs, au lieu des bavardages des oiseaux.

Les auteurs terminent leur article par une note sur la pollution sonore d'origine humaine. Ils théorisent que si le bruit de l'humanité augmente progressivement et couvre une zone géographique plus large, nous pourrions commencer à étouffer le bavardage de certaines espèces d'oiseaux plus silencieuses.

Les auteurs de l'étude expliquent comment "le manque de signaux de sécurité pourrait amener les écureuils et autres oreilles indiscrètes à consacrer plus d'énergie à des comportements de vigilance et moins à des activités de recherche de nourriture susceptibles de compromettre leur forme physique". En effet, cela peut déjà être en train de se produire.