COMMENT LE CERVEAU EQUILIBRE LES SENTIMENTS DE STRESS ET DE CALME

Une étude d'imagerie a découvert que deux régions du cerveau jouent un rôle pivot dans l'expérience du stress et la restauration du calme.

personne à la recherche de stress à leur bureau
Une nouvelle étude approfondit la façon dont le cerveau maintient un équilibre entre les sentiments de stress et de calme.

Les effets du stress sur l'esprit et le corps, comme une vigilance accrue et un rythme cardiaque rapide, sont une bénédiction mitigée pour les humains modernes.

Dans notre lointain passé évolutif, le stress de rencontrer un prédateur affamé ou de se mesurer à un rival a contribué à nous maintenir en vie.

Dans le monde moderne, cependant, les effets psychologiques et physiologiques immédiats du stress dans des situations telles qu'un examen, un entretien d'embauche ou une première date peuvent être contre-productifs.

Plus grave, le stress chronique est associé à une mauvaise santé physique et mentale .

Heureusement, contrairement à d'autres animaux, les humains peuvent développer des stratégies cognitives pour réduire leurs expériences subjectives de stress.

Une nouvelle étude sur le stress dans le cerveau

Les stratégies d'adaptation réussies que les psychologues ont identifiées comprennent l' expression de sentiments liés au stress , verbalement ou par écrit, la réévaluation d'une situation stressante pour la voir sous un jour plus positif et une attention consciente .

En étudiant les animaux, les biologistes ont beaucoup appris sur la façon dont le système nerveux central régule les effets physiologiques du stress.

Mais étudier comment le cerveau gère l'expérience subjective des événements stressants s'est avéré plus difficile.

"Nous ne pouvons pas demander aux rats comment ils se sentent", explique Elizabeth Goldfarb, Ph.D., chercheur associé au Yale Stress Center, qui fait partie de la Yale School of Medicine à New Haven, CT.

Pour en savoir plus sur les corrélats neuronaux du sentiment de stress, Goldfarb et ses collègues ont utilisé l'imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRMf) pour scanner le cerveau de 60 volontaires alors qu'ils examinaient des séries d'images induisant le stress et neutres ou relaxantes.

Le rapport est publié dans la revue Nature Communications .

Les chercheurs ont montré aux participants des images induisant du stress, comme un chien hargneux, des visages mutilés et des toilettes sales. En revanche, les images neutres ou relaxantes comprenaient des personnes lisant dans un parc et des scènes de la nature.

Après avoir visionné chaque série d'images, les chercheurs ont demandé aux participants d'appuyer sur les boutons pour évaluer le niveau de stress qu'ils ressentaient sur une échelle de 1 à 9 (1 pour pas du tout stressé, 9 pour extrêmement stressé). Les volontaires ont également évalué leur calme ou leur détente.

La mémoire aide-t-elle à réguler les émotions?

Les scientifiques étaient intéressés de voir comment la connectivité de l'hippocampe dans le cerveau a changé en fonction du stress ressenti par les participants.

L' hippocampe est une structure en forme d'hippocampe trouvée profondément dans le lobe temporal à l'intérieur de chaque hémisphère du cerveau. Il joue un rôle crucial dans l'émotion et la mémoire.

Les chercheurs ont découvert deux réseaux distincts de régions cérébrales centrées sur l'hippocampe qui sont devenues plus ou moins connectées, selon les niveaux de stress des participants.

Lorsqu'ils se sentaient stressés, la connectivité s'est renforcée dans un réseau qui comprenait une structure à la base du cerveau appelée l' hypothalamus . Cela déclenche la libération de plusieurs hormones, dont l'hormone du stress, le cortisol .

Lorsque les sujets se sentaient plus calmes, la connectivité se renforçait entre l'hippocampe et un réseau, y compris le cortex préfrontal dorsolatéral (dlPFC), près de l'avant de chaque hémisphère.

Le dlPFC est associé à des fonctions cognitives ou «exécutives», y compris la prise de décision et les stratégies d'adaptation que les gens utilisent pour réguler les émotions.

Des recherches antérieures suggèrent que cette partie du cortex frontal joue un rôle à la fois dans la pleine conscience et dans la réévaluation émotionnelle. Cette dernière peut entraîner le rappel d'associations plus positives.

Chez certains des participants, les connexions entre l'hippocampe et le dlPFC se sont renforcées lors de l'exposition aux images stressantes. Cela a semblé diminuer leur expérience ultérieure du stress.

Les chercheurs pensent que ces participants accédaient à des souvenirs qui les ont aidés à réduire leur réponse au stress.

«Tout comme les récentes découvertes selon lesquelles la mémorisation d'expériences positives peut réduire la réponse au stress du corps, notre travail suggère que les réseaux cérébraux liés à la mémoire peuvent être exploités pour créer une réponse émotionnelle plus résistante au stress», explique Goldfarb.

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«Peut aider à adapter l'intervention thérapeutique»

D'autres recherches indiquent que le cortex frontal des personnes atteintes de troubles de santé mentale, tels que l' anxiété, peut ne pas réguler leurs émotions en période de stress.

"Ces résultats peuvent nous aider à adapter l'intervention thérapeutique à plusieurs cibles, comme l'augmentation de la force des connexions de l'hippocampe au cortex frontal ou la diminution de la signalisation vers les centres de stress physiologiques."

- Auteur principal Prof. Rajita Sinha

La connectivité entre le cortex frontal et d'autres parties du cerveau joue également un rôle dans la dépression .

Medical News Today a récemment rapporté une étude suggérant que la stimulation du dlPFC gauche dans le cortex frontal avec un champ magnétique, connu sous le nom de stimulation magnétique transcrânienne répétitive, peut soulager la dépression.

Les auteurs de la nouvelle étude notent que bien que leurs travaux révèlent l'importance de l'hippocampe, d'autres mécanismes cérébraux entrent probablement en jeu dans d'autres contextes de santé mentale, par exemple, dans la toxicomanie .