UN NOUVEAU CORONAVIRUS CIBLE LES CELLULES DU NEZ, DES POUMONS ET DES INTESTINS

Une nouvelle étude suggère que le SRAS-CoV-2, le virus qui cause COVID-19, est plus susceptible de cibler des cellules spécifiques présentes dans les voies nasales, les poumons et l'intestin grêle.

chercheur effectuant des tests en laboratoire

Les chercheurs ont peut-être identifié les cellules que le SRAS-CoV-2 cible le plus probablement dans le corps.

Une nouvelle étude menée par des chercheurs du Massachusetts Institute of Technology (MIT) et de l'Université Harvard, tous deux à Cambridge, MA - aux côtés de collègues d'autres institutions - pourrait avoir identifié les cellules que le SARS-CoV-2 cible principalement dans le corps humain.

L'étude - dont les résultats seront bientôt publiés dans la revue Cell - s'appuie sur des recherches existantes montrant que le SRAS-CoV-2 utilise deux protéines qui agissent comme des récepteurs pour envahir les cellules hôtes et se répliquer. Ces protéines sont l'enzyme de conversion de l'angiotensine 2 (ACE2) et la protéase transmembranaire sérine 2 (TMPRSS2).

Les chercheurs ont voulu découvrir quelles cellules du corps humain expriment ces protéines, et ils se sont concentrés sur des ensembles de cellules dans les voies nasales, les poumons et l'intestin grêle. En effet, les personnes atteintes de COVID-19 éprouvent le plus souvent des symptômes respiratoires et digestifs .

«Dès que nous avons réalisé que le rôle de ces protéines avait été confirmé biochimiquement», explique le co-auteur de l'étude Jose Ordovas-Montanes, Ph.D., «nous avons commencé à chercher où se trouvaient ces gènes dans nos ensembles de données existants.»

«Nous étions vraiment bien placés pour commencer à enquêter sur les cellules que ce virus pourrait réellement cibler», ajoute-t-il.

«Notre objectif est de diffuser des informations à la communauté et de partager des données dès que cela est humainement possible, afin que nous puissions aider à accélérer les efforts en cours dans les communautés scientifiques et médicales», ajoute le co-auteur de l'étude, le professeur Alex Shalek, du MIT .

«Peindre une image plus précise»

Les chercheurs ont utilisé les informations existantes pour éclairer leur étude et les aider à choisir les tissus qu'ils ont ensuite analysés et expérimentés.

«Parce que nous avons cet incroyable référentiel d'informations, nous avons pu commencer à examiner ce qui serait probablement des cellules cibles pour l'infection», explique le professeur Shalek.

«Même si ces ensembles de données n'ont pas été conçus spécifiquement pour étudier [COVID-19], nous espérons que cela nous a donné un bon départ pour identifier certaines des choses qui pourraient être pertinentes là-bas», poursuit-il.

En examinant les cellules des voies nasales, des poumons et de l'intestin grêle, les enquêteurs ont pu identifier les types de cellules que le SRAS-CoV-2 «verrouille» le plus probablement.

Les chercheurs ont découvert que dans les voies nasales, les «cellules sécrétoires caliciformes» - qui produisent du mucus - expriment de l'ARN qui leur permet de produire à la fois ACE2 et TMPRSS2. Dans le tissu pulmonaire, ils se sont installés sur des pneumocytes de type II, qui sont les cellules qui tapissent les alvéoles (sacs aériens) et leur permettent de rester ouvertes.

Enfin, dans l'intestin grêle, l'équipe s'est rapprochée des entérocytes absorbants, qui sont les cellules qui assurent l'absorption des nutriments clés.

«Ce n'est peut-être pas l'histoire complète, mais cela dépeint certainement une image beaucoup plus précise que la position du champ auparavant. Maintenant, nous pouvons dire avec un certain niveau de confiance que ces récepteurs sont exprimés sur ces cellules spécifiques dans ces tissus. »

- Jose Ordovas-Montanes, Ph.D.

Questions sur le rôle de l'interféron

Au cours de leur étude, les chercheurs ont également découvert que le gène qui code pour l'ACE2 pouvait être associé à l'activation de gènes qui répondent également à l'interféron. Il s'agit d'une protéine qui aide à déclencher la réponse immunitaire.

Après d'autres expériences, l'équipe a découvert que l'interféron était capable d'activer le gène ACE2 dans les cellules épithéliales des voies respiratoires.

Cette découverte inattendue a conduit les chercheurs à croire que les coronavirus ont peut-être «appris» à activer des protéines destinées à aider les cellules à maintenir leur intégrité contre ces mêmes cellules.

«Ce n'est pas le seul exemple de cela», note Ordovas-Montanes. «Il existe d'autres exemples de coronavirus et d'autres virus qui ciblent en fait des gènes stimulés par l'interféron comme moyen de pénétrer dans les cellules. D'une certaine manière, c'est la réponse la plus fiable de l'hôte. »

À la suite de leurs découvertes récentes, les chercheurs évaluent le rôle potentiel de l'interféron en ce qui concerne les infections par le SRAS-CoV-2.

D'une part, disent-ils, cette protéine peut renforcer les défenses des cellules contre le virus. D'un autre côté, il est possible que l'interféron devienne également une cible pour le SRAS-CoV-2.

«Il est difficile de tirer des conclusions générales sur le rôle de l'interféron contre ce virus», explique le professeur Shalek.

«La seule façon dont nous commencerons à comprendre cela est par le biais d'essais cliniques soigneusement contrôlés», ajoute-t-il.

«Ce que nous essayons de faire, c'est de diffuser des informations, car il y a tellement de réponses cliniques rapides que les gens font. Nous essayons de leur faire prendre conscience de choses qui pourraient être pertinentes », conclut le professeur Shalek.