CHIENS DE DETECTION MEDICALE: COMMENT ILS POURRAIENT NOUS SAUVER LA VIE EN UN CLIN D'ŒIL

Le terme «meilleur ami de l'homme» est couramment utilisé lorsqu'il s'agit de chiens, et il n'est pas difficile de comprendre pourquoi. La loyauté d'un chien envers son propriétaire est incontestable. Mais ces dernières années, les choses ont changé et les humains sont devenus plus dépendants que jamais des chiens - pour aider à sauver des vies.

Selon la Humane Society des États-Unis , il y a environ 83,3 millions de chiens possédés aux États-Unis seulement, ce qui montre que l'Amérique est clairement une nation d'amateurs de chiens. Mais sous-estimons-nous le talent de ces incroyables créatures et les considérons-nous uniquement comme des animaux de compagnie?

Ces dernières années, des organisations du monde entier ont cherché à former des chiens pour détecter les conditions médicales chez l'homme.

Plus tôt cette année, Medical News Today a rendu compte de recherches menées par une organisation caritative britannique Medical Detection Dogs (cette ressource n'est plus disponible sur www.medicaldetectiondogs.org.uk), expliquant en détail comment les chiens peuvent alerter leurs propriétaires diabétiques lorsque leur glycémie est trop basse ( hypoglycémique).

D'autres recherches ont révélé comment les chiens sont capables de détecter la bactérie Clostridium difficile - un composant qui provoque de nombreuses infections nosocomiales - dans les échantillons de matières fécales et l'air de l'hôpital.

Mais comment les chiens sont-ils capables de détecter les maladies humaines?

Tout dans le parfum

Un chien possède environ 125 à 300 millions de glandes olfactives, tandis qu'un humain possède environ 5 millions de glandes olfactives. Cela signifie que l'odorat d'un chien est environ 1 000 à 100 000 fois plus sensible que celui d'un humain.

Gros plan, chien, nez
L'odorat d'un chien est de 1 000 à 100 000 fois plus sensible que celui d'un humain, ce qui en fait le candidat idéal pour flairer les maladies humaines.

C'est l'odorat complexe d'un chien qui a capté l'intérêt du monde médical à utiliser ces animaux pour aider à détecter les maladies humaines et pour aider les personnes souffrant de ces maladies à vivre une vie plus épanouissante.

Dogs4Diabetics est une organisation américaine fondée en 2004 qui recherche, forme et place des chiens d'alerte diabétique d'assistance médicale avec des diabétiques insulino-dépendants.

Ralph Hendrix, directeur exécutif de Dogs4Diabetics, a expliqué à Medical News Today comment les chiens sont capables de détecter l' hypoglycémie chez les diabétiques.

«Nous pensons que toutes les maladies ont un parfum associé aux maladies, en raison des changements qui se produisent dans le corps, avec différents organes exprimant différents composés chimiques. Ces parfums sont évidents dans la respiration et la sueur », a-t-il expliqué.

«Les chiens ont des sens très sensibles et peuvent apprendre à reconnaître les symptômes de nombreux types de troubles. Dans notre travail, on ne leur apprend pas à réagir aux symptômes, mais à sentir. »

Mais bien sûr, ces chiens ne s'adaptent pas automatiquement à la détection de ces parfums. Une grande partie de la formation permet de s'assurer qu'ils acquièrent l'odeur correcte pour effectuer leur travail.

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S'entraîner à gagner

Selon Hendrix, les chiens qu'ils entraînent doivent répondre à des critères définis pour devenir des chiens de détection médicale.

«Le critère va de leurs caractéristiques de comportement, leurs relations avec les humains (capacité de créer des liens et volonté de plaire), la solidité de leur environnement, leur éthique de travail, leurs motivations, leur réponse à la récompense, etc.»

Dogs4Diabetics utilise des races qui ont été élevées et socialisées pour participer aux travaux de service. Les chiens qu'ils utilisent leur sont donnés par Guide Dogs for the Blind of San Rafael et Canine Companions for Independence of Santa Rosa, tous deux en Californie.

Hendrix dit que les chiens qui leur sont donnés sont principalement des retrievers du Labrador et des golden retrievers, ou un mélange des deux races.

"D'autres races peuvent fonctionner, mais ces races sont bien acceptées pour le travail de service en raison du tempérament et de la disposition à travailler avec leurs compagnons humains", a-t-il déclaré à Medical News Today .

Expliquant comment les chiens peuvent être entraînés à détecter l'hypoglycémie chez les patients diabétiques, Hendrix a déclaré que les chiens sont entraînés sur une odeur prélevée dans la respiration ou la sueur d'un diabétique lorsqu'ils souffrent d'hypoglycémie:

« Ce chien est formé pour identifier le parfum hypoglycémique et apprend ensuite à distinguer le parfum hypoglycémique des autres parfums attrayants mais distrayants à travers une série de jeux et d'exercices d'entraînement. Les chiens reçoivent des récompenses positives pour avoir identifié la bonne odeur et pour leur travail. »

Hendrix a ajouté qu'il faut un certain temps pour former un chien pour faire la transition de la «formation à la discrimination olfactive» à la détection d'une hypoglycémie réelle chez un diabétique à la maison.

«Tous les diabétiques auront une odeur résiduelle autour des épisodes hypoglycémiques précédents. Ce parfum «mort» persiste dans leur maison, leurs vêtements, leur lit. Les chiens doivent apprendre à différencier l'odeur «morte» et persistante de l'odeur «vivante» et passer leur alerte uniquement à l'odeur vivante pour laquelle ils sont récompensés. »

Hendrix a ajouté que les chiens doivent également être formés pour identifier et alerter sur l'odeur hypoglycémique dans différents environnements, tels que le travail, à l'école ou dans la voiture.

Dog sitting with a stethoscope
Les chiens pourraient être l'avenir de la détection du cancer : un appareil appelé Na-Nose ™ qui peut sentir les composés du cancer du poumon est basé sur l'odorat d'un chien.

"Pour le chien, c'est simplement un jeu avec des récompenses positives qui se joue partout", a-t-il ajouté.

Hendrix a expliqué que les clients de Dogs4Diabetics reçoivent également une formation approfondie, y compris comment répondre au chien une fois qu'il les alerte qu'il y a un problème avec leur glycémie. Le propriétaire doit être sûr que le chien est précis dans son alerte en testant sa glycémie avec un glucomètre pour confirmer qu'il y a des changements.

Potentiel de détection du cancer

Ce n'est pas seulement l'hypoglycémie que les chiens ont la capacité de flairer. La recherche continue porte sur l'utilisation de chiens pour détecter divers types de cancer - appelés «chiens de bio-détection».

Plus tôt cette année, Medical News Today a rapporté une étude détaillant comment les chercheurs cherchent à créer une méthode révolutionnaire d'utilisation de chiens pour détecter le cancer de l'ovaire .

Les chercheurs ont expliqué que les chiens sont capables de détecter les composés organiques volatils (COV), ou odorants, qui sont modifiés aux premiers stades du cancer de l' ovaire .

Une étude menée en 2011 par des chercheurs de Medical Detection Dogs a également révélé que ces COV pouvaient être des biomarqueurs du cancer de la vessie .

À l'aide de quatre chiens renifleurs formés pour analyser des échantillons d'urine de patients atteints d'un cancer de la vessie, aux côtés de témoins sains, les chercheurs ont constaté que la spécificité des chiens dans la détection du cancer variait de 56% à 92%.

Une vidéo de Medical Detection Dogs expliquant comment les chiens de bio-détection sont capables de détecter les odeurs de cancer et d'autres maladies peut être visionnée ci-dessous.

Des recherches antérieures ont également révélé que les chiens peuvent être capables de sentir les composés organiques volatils de l'échantillon d'haleine d'un patient, car ces composés peuvent apparaître dans l'haleine aux premiers stades du cancer.

« Nous conditionnons le chien au modèle volatil d'un échantillon de cancer en utilisant un son audible, comme un clicker. Le clicker est associé à quelque chose que le chien aime. Par exemple, une friandise ou un jouet.

Le clicker signale au chien que le dernier comportement effectué avant le clic était correct et il recevra sa récompense. Au fil du temps, le chien apprend que le clic n'apparaît qu'en reniflant un échantillon de cancer. »

À partir de ces recherches en cours, les enquêteurs ont même commencé à créer des dispositifs qui peuvent détecter le cancer en «imitant» la sensibilité du nez d'un chien.

Le Na-Nose ™ - créé par des chercheurs du Technion-Israel Institute of Technology et Alpha Szenszor, un fabricant de nanotubes de carbone à Boston, MA - est un appareil qui peut analyser plus de 1 000 gaz différents dans l'haleine afin de détecter le cancer du poumon . Dans les essais cliniques, le dispositif s'est avéré avoir une précision allant jusqu'à 95%.

Des «faussaires» mettent la santé des personnes en danger

Mais indépendamment de nombreuses études fournissant des preuves que les chiens réussissent à détecter le cancer parmi d'autres maladies humaines, il ne fait aucun doute que certains peuvent avoir des réserves quant à l'exactitude des chiens dans l'identification des maladies.

Hendrix a déclaré  que la capacité de détection d'un chien dépend de la formation qu'il a reçue et de sa formation selon les normes requises.

« Je ne vois aucun problème à utiliser des chiens dressés ayant une capacité prouvée d'aider à détecter la présence possible d'une maladie.

Si le chien peut identifier le risque de sa présence de la manière qu'il a été entraîné avec le niveau de fiabilité connu, alors je pense qu'il existe la possibilité qu'il y ait un problème, même si la technologie actuelle ne confirme pas immédiatement le risque. La personne doit être suivie plus attentivement pour la perspective de son apparition. »

Cependant, Hendrix a noté qu'il existe des sociétés de dressage de chiens qui n'offrent pas la formation correcte nécessaire pour garantir que leurs chiens sont des chiens de détection médicale pleinement qualifiés et mettent donc la santé des clients en danger.

"Nous sommes particulièrement préoccupés par les cas où des gens vendent des chiots et des chiens secourus dotés de prétendues capacités d'alerte hypoglycémique pour être utilisés avec des diabétiques et pour un accès public", at-il déclaré.

«Il est impossible d'imprimer un chiot avec un parfum et de s'attendre à ce que ce soit un avertisseur fiable et cohérent au cours de sa vie. Mais les gens paient 20 000 $ ou plus dans une tentative désespérée d'obtenir un chien «dressé». »

Hendrix a déclaré qu'il existe également des cas où des dresseurs de chiens de compagnie tentent de former des chiens d'assistance ou des chiens d'assistance médicale, mais qu'ils n'ont pas la formation ou les antécédents appropriés.

"Nous sommes consternés lorsque nous entendons parler de dresseurs ou de diabétiques qui sont prêts à mettre la vie de leur enfant ou d'un être cher dans la sécurité d'un chien qui n'a pas été correctement formé, certifié ou sans formation continue et sans soutien permanent d'experts, " il ajouta.

L'avenir des chiens de détection médicale

Il ne fait aucun doute qu'au fil des ans, les chiens sont devenus plus que nos animaux de compagnie. Ils sont devenus des compagnons qui aident à sauver des vies.

Le premier chien alerte diabétique hypoglycémie en Grande-Bretagne est un Labrador appelé Zeta. Angela, l'une des propriétaires de Zeta, a déclaré qu'elle avait consulté les chiens de détection médicale pour trouver un chien hypo-alerte qui pourrait aider à gérer le diabète de son mari .

«La première fois que Zeta a alerté, je suis devenu très ému et j'ai pleuré parce que je ne croyais pas vraiment que l'alerte était possible. Au début, nous pensions qu'elle faisait des erreurs, puis je me suis rendu compte qu'elle atteignait des sommets et également des baisses rapides de sa glycémie », explique Angela, s'adressant à Medical Detection Dogs.

"Nous ne savons vraiment pas ce que nous ferions sans elle: elle vaut son pesant d'or!"

Soulignant les avantages de ces animaux, Rob Harris, de Medical Detection Dogs, a ajouté:

«La vraie valeur du chien vient de sa capacité à détecter les changements si tôt en donnant au client la possibilité de se soigner, en évitant les appels paramédicaux et l'admission à l'hôpital. Le chien d'assistance peut accompagner son partenaire partout, augmentant la confiance, l'indépendance et l'amélioration du bien-être. »

Selon Hendrix, le défi consiste à fournir une formation «cohérente, prouvée et fiable» afin d'utiliser les sens stupéfiants du chien afin qu'il puisse fournir un soutien à ses compagnons humains.

«Les chiens sont des chiens, ils ne peuvent pas nous dire ce qu’ils sentent, et les entraîneurs et les maîtres-chiens doivent trouver des moyens d’entraîner les chiens, puis valider l’exactitude de leur réponse à cette formation. Ils doivent renforcer cette formation tout au long de la vie professionnelle du chien pour maintenir la compétence. Cela peut être fait et il existe des protocoles et des processus qui valident ces compétences. »

Quel avenir pour les chiens de bio-détection et de détection médicale?

Le fondateur de Dogs4Diabetics, Mark Ruefenacht, dit qu'il pense que nous n'avons fait que "gratter la surface" de ce qu'un chien peut faire pour aider à divers diagnostics médicaux et à gérer les maladies chroniques et les handicaps.

«Le« lien humain-animal », souvent entendu, a tellement de potentiel dans la façon dont nous allons de l'avant dans nos relations de travail avec les chiens», ajoute-t-il.