UNE ENQUETE SUR LES CHAUVES-SOURIS IDENTIFIE SIX NOUVEAUX CORONAVIRUS

Les scientifiques ont découvert six coronavirus inconnus chez les chauves-souris. Les animaux se trouvaient dans des régions du Myanmar où les humains entrent en contact étroit avec la faune sauvage en raison de l'agriculture, de la déforestation et d'autres perturbations écologiques.

Chauves-souris volantes dans le ciel nocturne

Les scientifiques ont identifié six nouveaux coronavirus.

Les chauves-souris sauvages sont généralement bénéfiques pour les personnes vivant dans de nombreuses régions du monde. Ils pollinisent les cultures, contrôlent les insectes nuisibles et produisent du guano, que les agriculteurs collectent dans les grottes pour l'utiliser comme engrais.

De nombreux experts pensent que ces mammifères étaient les hôtes d'origine de plusieurs virus qui constituent une menace importante pour la santé humaine.

Il s'agit notamment des coronavirus à l'origine du déclenchement du syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS) en 2002-2003, du syndrome respiratoire du Moyen-Orient (MERS) en 2012 et, plus récemment, de la pandémie mondiale de COVID-19 qui a commencé à Wuhan, en Chine, en décembre 2019.

Les coronavirus sont une famille de virus qui comprennent de l'ARN enfermé dans une enveloppe de molécules de protéines et de graisses. Ils infectent généralement les voies respiratoires et gastro-intestinales de leurs hôtes mammifères et oiseaux.

Le coronavirus qui cause COVID-19, connu sous le nom de SARS-CoV-2, partage 96% de sa séquence génétique avec un virus trouvé chez les chauves-souris. Cela a conduit les scientifiques à conclure que le SRAS-CoV-2 pouvait avoir fait passer des espèces de chauves-souris à l'homme, peut-être via des pangolins .

Selon une étude réalisée en 2017, les chauves-souris pourraient héberger plus de 3200 coronavirus , dont la plupart restent à découvrir.

Une enquête menée au Myanmar, publiée dans la revue PLOS ONE , a identifié six nouveaux coronavirus chez les chauves-souris.

Perturbation écologique

En rapprochant les humains et les animaux sauvages, les perturbations écologiques, telles que le défrichement des forêts pour l'agriculture, augmentent la probabilité que les virus fassent le saut dans les populations humaines, explique Marc Valitutto, qui a dirigé l'étude.

«Les pandémies virales nous rappellent à quel point la santé humaine est étroitement liée à la santé de la faune et de l'environnement», explique Valitutto, un ancien vétérinaire de la faune qui travaille maintenant pour le programme de santé mondiale au Smithsonian National Zoo and Conservation Biology Institute à Washington, DC.

«Dans le monde entier, les humains interagissent avec la faune avec une fréquence croissante, donc plus nous comprenons ces virus chez les animaux - ce qui leur permet de muter et comment ils se propagent à d'autres espèces - mieux nous pouvons réduire leur potentiel pandémique.»

Le projet faisait partie de PREDICT, une initiative financée par l'Agence américaine pour le développement international pour découvrir des agents pathogènes susceptibles de se propager des animaux aux humains.

Il a réuni des scientifiques du Smithsonian, de l'Université de Californie à Davis et des scientifiques du gouvernement du Myanmar.

Ils ont d'abord identifié trois sites où les humains sont entrés en contact plus étroit avec les populations d'animaux sauvages en raison de changements dans l'utilisation des terres et le développement.

Deux des sites comprenaient des systèmes de grottes où les gens sont régulièrement exposés aux chauves-souris par la récolte de guano, les pratiques religieuses et l'écotourisme.

Échantillons de guano et de salive

Entre mai 2016 et août 2018, les scientifiques ont attrapé des chauves-souris dans des filets à brume, ont prélevé des échantillons de salive, puis les ont relâchés. Ils ont également collecté du guano de chauve-souris frais sur les sols et les entrées des grottes.

En laboratoire, ils ont criblé plus de 750 échantillons de salive de chauve-souris et de matières fécales pour les séquences d'ARN des coronavirus. En les comparant aux séquences de coronavirus connus dans une base de données, ils ont pu identifier les six nouveaux coronavirus.

Les auteurs soulignent que les virus nouvellement découverts ne sont pas étroitement liés aux coronavirus qui causent le SRAS, le MERS et le COVID-19.

Ils ne savent pas non plus si les virus sont susceptibles de provoquer des maladies graves chez l'homme.

«De nombreux coronavirus peuvent ne pas présenter de risque pour les humains, mais lorsque nous identifions ces maladies dès le début chez les animaux, à la source, nous avons une occasion précieuse d'enquêter sur la menace potentielle», explique Suzan Murray, directrice du Smithsonian's Global Health. Programme et co-auteur de l'étude.

«La surveillance, la recherche et l'éducation vigilantes sont les meilleurs outils dont nous disposons pour prévenir les pandémies avant qu'elles ne se produisent.»

Les échantillons de Guano représentaient la majorité des particules de coronavirus trouvées par les chercheurs. Cela suggère que le guano peut être une importante voie de transmission virale des chauves-souris aux humains et une menace particulière pour la santé de ceux qui le récoltent et l'utilisent comme engrais.

Maladies infectieuses émergentes

Les infections humaines d'origine animale sont appelées zoonoses.

Les chercheurs estiment que 60 à 75% des maladies infectieuses émergentes sont des zoonoses, et parmi celles-ci, plus de 70% peuvent provenir d'espèces sauvages, telles que les chauves-souris.

Les auteurs recommandent une surveillance intensive des populations de chauves-souris qui entrent en contact étroit avec les gens pour identifier les futures menaces pour la santé.

Dans leur article, ils concluent:

«Le changement d'affectation des terres continuera probablement à rapprocher les gens des chauves-souris, à augmenter les taux de rencontre et les possibilités de propagation, à faciliter l'émergence de virus zoonotiques et à soutenir le besoin de surveillance. les virus préoccupants pour la santé publique - y compris le SRAS-CoV et le MERS-CoV - et le potentiel zoonotique des coronavirus inconnus transmis par les chauves-souris justifie une surveillance vigilante et continue. »