QU'EST-CE QUE L'AMOUR FAIT A NOTRE CERVEAU?

C'est la Semaine de sensibilisation au cerveau, et pour marquer l'occasion, nous jetons un coup d'œil à la recherche axée sur l'organe le plus complexe du corps humain. Vous pouvez voir tout notre contenu pour la Semaine de sensibilisation au cerveau  .

Pour l'anecdote, l'amour est une question de cœur. Cependant, le principal organe affecté par l'amour est en réalité le cerveau. Où est l'amour «situé» dans le cerveau, et que fait-il à notre esprit et à notre corps, selon la science? Nous enquêtons.
WELCH ALLYN FRANCE.COM

Partager sur Pinterest
Dans ce dossier spécial, nous explorons comment l'amour se «mappe» dans le cerveau humain et ce que cela signifie réellement pour nous.

Des papillons dans l'estomac. Cette sensation de vertige que vous ressentez lorsque la personne que vous aimez est à proximité. Excitation d'être à nouveau autour d'eux. Tous ces sentiments seront familiers aux personnes qui sont tombées amoureuses.

Cependant, l'amour lui-même reste largement un mystère. Pourquoi tombons-nous amoureux des gens que nous faisons? Pourquoi restons-nous amoureux et qu'est-ce qui nous fait tomber amoureux?

Certaines de ces questions restent sans réponse, et les chercheurs de diverses disciplines sont toujours aux prises avec ce qui fait l'amour… enfin, l'amour.

Pourtant, les scientifiques travaillent depuis des décennies pour comprendre la mécanique de l'amour, y compris comment il s'exprime dans le cerveau et comment il «nous fait vibrer».

Donc, bien que nous ne sachions pas encore tout sur cette expérience profondément humaine, nous avons quelques bons conseils - au moins sur ses fondements neurobiologiques.

Où est dans le cerveau l'amour?

C'est la principale question à laquelle les scientifiques se sont efforcés de répondre.

En 2000, le professeur Semir Zeki et Andreas Bartels, Ph.D. - de l'University College London, au Royaume-Uni - a cherché à le savoir. Ils ont mené une étude auprès de 17 volontaires sains - hommes et femmes, âgés de 21 à 37 ans - qui ont déclaré être «vraiment, profondément et follement amoureux» de quelqu'un.

Dans leur étude - dont les résultats ont été expliqués dans la revue NeuroReport - le professeur Zeki et Bartels ont effectué des scans du cerveau des volontaires pendant qu'ils regardaient des images de leurs proches .

Les scans ont révélé que lorsque les participants regardaient le visage de la personne dont ils étaient amoureux, certaines zones spécifiques du cerveau «s'éclairaient». Il s'agit de l'insula médiale, du cortex cingulaire antérieur et des segments du striatum dorsal.

Cependant, certaines régions du cerveau semblaient également se désactiver. Il s'agissait notamment de parties du cortex préfrontal droit, du cortex pariétal bilatéral et des cortex temporaux.

Des recherches supplémentaires ont révélé une image encore plus complexe de l'amour romantique dans le cerveau.

Dans un commentaire paru dans FEBS Letters en 2007, le professeur Zeki a poursuivi en disant que «[l] es zones impliquées [dans la neurochimie de l'amour] sont, dans le cortex, l'insula médiale, la cingule antérieure et l'hippocampe et, dans le sous-cortex, des parties du striatum et probablement aussi le noyau accumbens, qui constituent ensemble les régions centrales du système de récompense. »

Qu'est-ce que tout cela veut dire? Medical News Today s'est entretenu avec Sandra Langeslag, Ph.D., qui est professeure adjointe de neurosciences comportementales à l'Université du Missouri – St. Louis.

Langeslag est une experte de la neurocognition de l'amour romantique, et elle étudie ce sujet depuis des années.

«L'amour», nous a-t-elle dit, «est un processus très complexe, de nombreuses régions cérébrales différentes (et hormones et neurotransmetteurs) sont impliquées.»

«Il existe un certain nombre de régions du cerveau qui sont plus actives lorsque les gens regardent leur bien-aimé que lorsqu'ils regardent les autres. Une de mes études suggère que l'activation du noyau caudé et du putamen (qui ensemble sont appelés le striatum dorsal) reflète que le fait d'assister ou de répondre à votre bien-aimé est généralement associé à un renforcement positif plus que d'assister ou de répondre à d'autres personnes, ou d'ignorer votre bien-aimé, sont."

- Sandra Langeslag, Ph.D.

«Mais à part cela, nous ne savons pas vraiment ce que font ces régions du cerveau pendant que les gens regardent leur bien-aimé. De plus, nous ne savons pas vraiment si ces régions cérébrales sont plus actives lorsque les gens sont amoureux par rapport à [quand] ils ne sont pas amoureux », a ajouté Langeslag.

Et en raison de la «cartographie» complexe de l'amour dans le cerveau, il est également peu probable que blesser l'une des zones du cerveau associées à cette émotion empêche réellement une personne de ressentir l'amour.

«Parce qu'il y a tellement de régions cérébrales, de neurotransmetteurs et d'hormones impliquées dans l'amour, il ne serait pas vraiment vrai que [les personnes] atteintes de lésions cérébrales spécifiques auraient spécifiquement des problèmes avec l'amour», a expliqué Langeslag.

IComment l'amour affecte-t-il nos esprits?

Il existe cependant certaines hypothèses qui corrèlent l'activation et la désactivation de certaines zones du cerveau avec des comportements et des attitudes spécifiques associés à l'amour romantique.

 «les régions du cerveau qui contiennent des concentrations élevées d'un neuromodulateur associé à la récompense, au désir, à la dépendance et aux états euphoriques, à savoir la dopamine».

C'est pourquoi, suggère-t-il, les amoureux obtiennent un «high» constant - parce que la dopamine nous donne envie de créer des liens avec les autres et de renforcer les liens existants.

Cependant, il ajoute que lorsque les niveaux de dopamine augmentent, les niveaux d'un autre produit chimique du cerveau, appelé sérotonine, diminuent. Ce messager chimique "est lié à l'appétit et à l'humeur", explique le professeur Zeki.

Ce changement peut expliquer pourquoi les amoureux ont tendance à se focaliser sur l'objet de leur affection, les amenant peut-être à penser à très peu d'autre chose.

Les personnes aux premiers stades de l'amour romantique peuvent ressentir «un épuisement de la sérotonine […] à des niveaux communs chez [les personnes] atteintes de troubles obsessionnels compulsifs», note le professeur Zeki.

L'ocytocine et la vasopressine sont deux autres substances neurochimiques qui apparaissent à des concentrations plus élevées lorsqu'une personne est amoureuse. Sur la base des résultats de la recherche animale, le professeur Zeki note que ces deux messagers chimiques facilitent la liaison et sont associés au système de récompense du cerveau.

Mais il souligne également que dans l'amour romantique, une petite zone cérébrale appelée amygdale est désactivée. L'amygdale est la partie du cerveau qui coordonne les réponses à la peur, aidant les humains à rester en sécurité dans des situations potentiellement dangereuses.

Le fait qu'il soit désactivé lorsqu'une personne est amoureuse signifie également que les réponses à la peur sont atténuées, suggère le professeur Zeki.

Il ajoute également que la diminution de l'activité dans une autre région du cerveau - appelée cortex frontal - peut expliquer pourquoi les gens peuvent être «aveugles» aux drapeaux rouges montrés par un partenaire romantique potentiel alors qu'ils tombent amoureux. Il écrit:

"[L] a passion passionnante de l'amour romantique se reflète dans une suspension du jugement ou un assouplissement des critères de jugement par lesquels nous évaluons les autres, une fonction du cortex frontal."

L'amour et le désir se chevauchent-ils?

Quand nous pensons à l'amour romantique, beaucoup d'entre nous pensent aussi au désir sexuel. Pour de nombreux couples, l'amour et le sexe vont de pair. Mais l'amour et le sexe «activent-ils» également les mêmes zones du cerveau?

Selon la psychiatre et neuroscientifique Stephanie Cacioppo, Ph.D. - actuellement de l'Université de Chicago dans l'Illinois - il y a un certain chevauchement entre l'amour romantique et le désir sexuel.

Dans un article qu'elle a coécrit en 2012 , elle et ses collègues soulignent que lorsque quelqu'un voit une photo de quelqu'un qu'il trouve sexuellement excitant, certaines des mêmes zones cérébrales activées par l'affection romantique deviennent également actives.

Ces zones, qui comprennent l'insula et le cortex cingulaire antérieur, sont également celles impliquées dans les circuits de récompense humaine. Cela renforce les comportements qui permettent à l'espèce de survivre, comme manger et boire.

Cependant, d'autres chercheurs soulignent que l'amour et le désir, bien qu'ils se chevauchent dans le cerveau, ne le font pas complètement.

Toujours en 2012, des chercheurs de l'Université Concordia au Québec, au Canada, ont effectué un examen des études qui visaient à «cartographier» l'emplacement de l'amour romantique par rapport à la pulsion sexuelle dans le cerveau.

L'équipe a conclu que, bien que l'amour et le désir semblent être liés à une zone cérébrale appelée le striatum, ils activent chacun des emplacements spécifiques - et différents - dans cette zone.

Les chercheurs expliquent que le désir active des parties du striatum associées aux réponses de récompense «automatiques», comme manger, boire et avoir des relations sexuelles.

L'amour, d'autre part, active les parties du striatum associées aux réponses de récompense «apprises» - ou les choses que nous venons d'associer à des sensations agréables dans le temps et par l'expérience.

Cependant, c'est également la partie du striatum qui est liée à la dépendance, ce qui a incité les chercheurs à suggérer que l'amour lui-même peut se manifester comme une dépendance au cerveau.

"L'amour est en fait une habitude qui se forme à partir du désir sexuel à mesure que le désir est récompensé", spécule le co-auteur Prof. Jim Pfaus, réfléchissant à la "localisation" de l'amour par rapport au désir sexuel dans le cerveau.

«Cela fonctionne de la même manière dans le cerveau que lorsque les gens deviennent dépendants de la drogue», ajoute-t-il.

Pouvons-nous contrôler l'amour?

Parce que l'amour est une expérience si complexe et souvent surprenante, la question se pose de savoir si les gens sont capables de le contrôler ou non.

En 2016 , Langeslag et ses collègues ont tourné leur attention précisément sur ce sujet. Travaillant avec un groupe de 32 participants, tous âgés de 18 à 30 ans et tous amoureux, les chercheurs ont cherché à évaluer si ces personnes étaient en mesure d'exercer un contrôle sur leurs sentiments.

Langeslag nous a dit que «certaines personnes pensent que l'amour est un processus naturel qui ne devrait pas être contrôlé, ou que la régulation de l'amour est très difficile, voire impossible».

"[H] ous," a-t-elle ajouté, "les gens sont capables d'augmenter ou de diminuer leurs sentiments d'amour pour quelqu'un." Comment? La réponse, a-t-elle expliqué, est en fait assez simple:

«Si vous voulez diminuer vos sentiments d'amour pour quelqu'un, vous devez penser à ses qualités négatives (par exemple, il ne met jamais ses chaussettes dans le panier) et aux qualités négatives de votre relation (par exemple, nous nous battons souvent). Vous pouvez aussi imaginer des scénarios futurs négatifs (par exemple  Il va tricher sur moi) « .

"Des pensées négatives comme celles-ci diminueront l'engouement (c'est-à-dire l'amour passionné) et l'attachement (c'est-à-dire l'amour compagnon)", a expliqué Langeslag.

L'approche inverse peut également fonctionner, nous a-t-elle dit. "Si vous voulez augmenter vos sentiments d'amour pour quelqu'un, vous devriez penser à ses qualités positives (par exemple, il est si drôle) ou aux qualités positives de votre relation (par exemple, nous avons les mêmes valeurs)."

Cependant, Langeslag a mis en garde: «La régulation de l'amour ne fonctionne pas comme un interrupteur marche / arrêt.»

"Penser ces pensées négatives ou positives ne changera que légèrement vos sentiments amoureux, et l'effet disparaîtra après une courte période de temps", a-t-elle déclaré.

Quant à savoir pourquoi quelqu'un peut vouloir changer ses sentiments romantiques, dans son document d'étude, Langeslag explique que la régulation de l'amour pourrait être utile dans différents contextes.

Par exemple, une personne pourrait vouloir essayer de renforcer son affection pour son conjoint - peut-être qu'elle est ensemble depuis longtemps et que la nouveauté de l'amour a commencé à disparaître.

Ou, ils peuvent vouloir atténuer l'intensité de leurs sentiments pour une personne qui ne partage clairement pas leurs sentiments.

Le problème avec la science de l'amour

Malgré toutes les recherches disponibles sur l'amour et comment il s'exprime dans le cerveau humain, beaucoup reste inconnu. En effet, étudier l'amour peut être une tâche difficile.

L'une des raisons à cela est qu'il semble y avoir plus d'un type d'amour romantique - ou, pour être précis, plus d'un type d'émotion et d'expérience associé à l'amour romantique.

«Dans mes recherches, je suppose qu'il existe au moins trois types différents d'amour: le désir sexuel, l'engouement (ou l'amour passionné) et l'attachement (ou l'amour compagnon)», a expliqué Langeslag au MNT .

Ensuite, il y a une question sur la mesure dans laquelle les humains et les autres animaux partagent les mêmes expériences d'amour ou d'attraction.

«Les animaux s'accouplent, ils doivent donc avoir une forme de désir sexuel. Certains animaux forment également des liens de paires, donc ils doivent éprouver une certaine forme d'attachement », nous a expliqué Langeslag.

«En étudiant ces animaux dans ces situations, nous avons beaucoup appris sur la base neurale du désir sexuel et de l'attachement. Cependant, je ne sais pas si les animaux éprouvent de l'engouement, ou comment nous pourrions savoir quand ils le font », a-t-elle ajouté.

Et parce que de nombreuses études à ce jour - même celles liées à l'amour - ont porté sur des animaux, il peut être difficile de dire dans quelle mesure ces résultats s'appliquent également aux humains.

"En conséquence," a expliqué Langeslag, "nous en savons beaucoup moins sur la base neurale de l'engouement [l'amour passionné]."

"Comment je t'aime? Permettez-moi de compter les moyens », écrivait la poète Elizabeth Barrett Browning il y a près de 200 ans.

«Librement», «purement» et «avec passion» est la réponse qu'elle décrit dans son poème, mais quand il s'agit de comprendre comment ces attributs de l'amour contribuent à notre expérience humaine incarnée, les scientifiques ont encore un long chemin à parcourir.

C'est la Semaine de sensibilisation au cerveau, et pour marquer l'occasion, nous jetons un coup d'œil à la recherche axée sur l'organe le plus complexe du corps humain. Vous pouvez voir tout notre contenu pour la Semaine de sensibilisation au cerveau .