PSYCHOPATHIE: QU'EST-CE QUI MOTIVE L'EGOÏSME PATHOLOGIQUE?

Les psychopathes sont connus pour leur égoïsme, leur dureté et leur violence. Ces traits de personnalité antisociaux déroutent souvent le reste d'entre nous, mais les différences cérébrales pourraient-elles aider à les expliquer? Et, plus important encore, ces différences câblées aident-elles ou entravent-elles le traitement?
Certains psychopathes sont des tueurs, mais certains font de grands hommes d'affaires, disent les chercheurs.

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La psychopathie est généralement considérée comme un trouble de la personnalité .

Bien que le Manuel diagnostique et statistique des troubles mentaux (DSM) ne reconnaisse pas officiellement la psychopathie comme une condition autonome, il l'intègre dans le cadre plus large du «trouble de la personnalité antisociale».

Mais qu'est-ce qu'un psychopathe? En 1993 , le psychologue canadien Robert Hare, le créateur de la célèbre liste de contrôle de la psychopathie du lièvre, a défini les psychopathes comme «des prédateurs sociaux qui charment, manipulent et se frayent un chemin impitoyable dans la vie».

"Il manque complètement de conscience et de sentiment pour les autres", poursuit-il, les psychopathes "prennent égoïstement ce qu'ils veulent et font ce qu'ils veulent, violant les normes et les attentes sociales sans le moindre sentiment de culpabilité ou de regret".

Est-ce que cela vous semble familier? Le portrait stéréotypé du psychopathe peut évoquer des personnages fictifs comme Hannibal Lecter, ou même de vraies personnalités telles que les tueurs en série Ted Bundy ou Jeffrey Dahmer. Cependant, certains soutiennent que la plupart des psychopathes vivent parmi nous.

Selon des estimations récentes, un peu moins de 1% des hommes non institutionnalisés aux États-Unis sont des psychopathes.

Malgré ce faible pourcentage, les personnes atteintes de psychopathie sont 20 à 25 fois plus susceptibles d'être incarcérées que les non-psychopathes, et la moitié de tous les crimes violents aux États-Unis sont commis par des psychopathes.

Cela dit, si vous sentez que cette définition pourrait facilement convenir à votre patron ou à votre voisin, vous avez peut-être raison. Dans son livre Snakes in Suits , Hare soutient que les psychopathes sont plus nombreux que nous ne le pensons, beaucoup d'entre eux s'intégrant parfaitement, et même prospérant dans le monde de l'entreprise ou celui de la politique.

"[N] ot tous les psychopathes sont des tueurs", écrit Hare. "Ce sont plus probablement des hommes et des femmes que vous connaissez qui traversent la vie avec une confiance en soi suprême - mais sans conscience."

Dans cet article, nous tenterons de savoir exactement ce qui se passe dans le cerveau de ces personnes suprêmement confiantes mais sans conscience. Existe-t-il une explication neurologique à l'insensibilité? Peut-on faire quelque chose pour le corriger?

QUAND LE CERVEAU N'EST PAS «EQUIPE» POUR L'EMPATHIE

"Un manque d'empathie marqué est une caractéristique caractéristique des personnes atteintes de psychopathie", explique Jean Decety, professeur de psychologie et de psychiatrie Irving B. Harris à l'Université de Chicago dans l'Illinois, et un expert de renommée mondiale sur les neurosciences de l'empathie.
Le cortex préfrontal ventromédial (représenté ici) est la clé de notre prise de décision morale        
Partager sur PinterestLe cortex préfrontal ventromédial (représenté ici) est la clé de notre prise de décision morale.  Plusieurs études ont suggéré que la base neurale de l'empathie est soit défectueuse, soit totalement absente dans le cerveau psychopathique.

La recherche a indiqué que les psychopathes pourraient avoir un système de neurones miroirs altéré - c'est-à-dire des difficultés avec les neurones qui, dans un cerveau sain, s'activent à la fois lorsque nous percevons quelqu'un d'autre faisant une action et lorsque nous faisons cette même action nous-mêmes.

D'autres études , désormais classiques, ont trouvé des volumes réduits de matière grise dans le soi-disant système paralimbique du cerveau - le conglomérat des régions du cerveau responsables de la régulation des émotions et de la maîtrise de soi, fixant des objectifs et restant motivé face à une gratification retardée.

Plus récemment, le professeur Decety a mené plusieurs expériences qui suggèrent que les psychopathes manquent simplement de "l'équipement" neuronal pour l'empathie.

Lui et son équipe ont scanné le cerveau de 121 détenus détenus dans une prison américaine à sécurité moyenne alors qu'on leur montrait des images de situations douloureuses. Les participants à l'étude ont également été évalués à l'aide de la liste de contrôle de la psychopathie du lièvre révisée (PCL-R).

Lorsqu'on a demandé aux participants jugés "hautement psychopathes" d'imaginer que la douleur leur était infligée, les zones cérébrales pertinentes connues pour être liées au traitement des émotions et à l'empathie pour la douleur se sont "allumées" dans l'appareil fonctionnel ( IRM ).

Ces zones cérébrales sont: l'insula antérieure, le cortex médian antérieur, le cortex somatosensoriel et l'amygdale droite.

Cependant, lorsque l'on a demandé aux personnes hautement psychopathes d'imaginer que quelqu'un d'autre souffrait, les mêmes zones cérébrales n'ont pas répondu.

De plus, l'étude a révélé que les insulaes et les cortex préfrontal ventromédiaux (vMPFC) des participants ne se connectaient pas lorsque les participants devaient prendre le point de vue d'un autre.

Le vMPFC , également connu comme le «centre social» de notre cerveau, est un domaine impliqué dans la prise de décision empathique - c'est-à-dire qu'il nous aide à peser les décisions qui profitent à nous-mêmes ou aux autres - et à attribuer des sentiments et des pensées à d'autres personnes.

Mais il semble que dans le cas des psychopathes, les circuits neuronaux qui devraient s'activer pendant l'empathie soient tout simplement défectueux, ce qui rend les psychopathes mal équipés pour cette émotion humaine fondamentale.

LES PSYCHOPATHES NE SONT-ILS QUE DE MAUVAIS DECIDEURS?

Certains ont suggéré que les psychopathes ne sont pas mauvais, juste ... vraiment mauvais pour prendre des décisions. Joshua Buckholtz, professeur agrégé de psychologie à l'Université Harvard de Cambridge, MA, et ses collègues ont scanné le cerveau de 49 détenus détenus dans deux prisons à sécurité moyenne tout en leur demandant de passer un test de gratification différé.

C'est une situation dans laquelle ils devaient choisir entre recevoir moins d'argent immédiatement ou plus d'argent plus tard.

Ils ont constaté qu'une zone cérébrale appelée striatum ventral - une région liée à l'évaluation de la valeur des récompenses immédiates - était trop active chez les participants jugés hautement sociopathiques sur l'échelle PCR-L. Les psychopathes pourraient alors simplement surestimer la valeur de leurs récompenses immédiates.

Cette constatation est également en corrélation avec les travaux susmentionnés concernant le rôle clé du vMPFC dans la psychopathie. Le vMPFC, expliquent Buckholtz et ses collègues, contrôle le striatum ventral de traitement des récompenses.

Donc, si nous voulons 100 000 $ mais pour que nous devions tuer quelqu'un, notre vMPFC peut dire au striatum ventral: "Attendez une minute! Vous voudrez peut-être réévaluer ce compromis - est-ce vraiment la peine de prendre quelqu'un la vie des autres pour de l'argent? Et pouvez-vous supporter les conséquences de vos actions? "

Mais Buckholtz et ses collègues ont constaté que dans le cerveau psychopathique, le vMPFC et le striatum ventral ne communiquent pas.

Comme il l' explique , "Le striatum attribue des valeurs à différentes actions sans trop de contexte temporel. Nous avons besoin du cortex préfrontal pour juger de façon prospective [de] comment une action nous affectera à l'avenir - 'Si je fais cela, alors cette mauvaise chose sera se produire.'"

" [I] si vous rompez ce lien en n'importe qui, ils vont commencer à faire de mauvais choix parce qu'ils n'auront pas les informations qui guideraient autrement leur prise de décision à des fins plus adaptatives."

Joshua Buckholtz

"[Les psychopathes ne sont] pas des étrangers, ce sont des gens qui prennent de mauvaises décisions", conclut Buckholtz. Eh bien, nous pourrions ajouter que ce sont parfois de très, très mauvaises décisions.

LA TESTOSTERONE EST-ELLE A BLAMER?

Dans l'ensemble, par conséquent, il semble y avoir un consensus parmi les chercheurs selon lequel la psychopathie est due à des circuits cérébraux défectueux. Mais qu'est-ce qui cause ces déconnexions entre les zones cérébrales? Certains ont suggéré que la testostérone, l' hormone sexuelle masculine, pourrait être le coupable.

Une étude menée par des chercheurs dirigés par le professeur Karin Roelofs, à l'Institut Donders de l'Université Radboud aux Pays-Bas, a confirmé que le cerveau des psychopathes montrait une mauvaise connectivité entre l'amygdale - la région du cerveau clé pour traiter les émotions, en particulier la peur - et plus encore. «juger», un cortex préfrontal plus sage.

De plus, l'étude a révélé que ces personnes avaient également des niveaux très élevés de testostérone et une activité plus faible dans leur cortex préfrontal. La surabondance de testostérone peut expliquer pourquoi il y a plus de psychopathes hommes que de femmes.

«Les individus psychopathes», écrivent les auteurs de l' étude , «sont connus pour leur comportement agressif dirigé et ciblé. Pourtant, lors de défis sociaux, ils montrent souvent un comportement émotionnel incontrôlé».

Le professeur Roelofs et ses collègues appellent cela «l'aspect paradoxal de la psychopathie». Fait intéressant, les chercheurs affirment que leurs résultats apportent de l'espoir et éclairent les futures stratégies de traitement de cet aspect, qui pourraient être dues à «un déséquilibre potentiel de la fonction de la testostérone».

Mais n'est-ce pas trop optimiste? Le consensus général semble être que la psychopathie ne peut pas être guérie . Cependant, cela ne nous empêche pas de demander: "Peut-il être traité?"

UNE CONDITION INCURABLE, MAIS TRAITABLE

Si les traits psychopathiques sont si solidement enracinés dans nos réseaux de neurones, cela signifie-t-il que les interventions thérapeutiques sont vouées à l'échec? Pas nécessairement, disent les chercheurs.
Les interventions de traitement dans les prisons ont montré que les jeunes psychopathes peuvent être réhabilités.

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En raison de la neuroplasticité du cerveau , le professeur Decety et ses collègues suggèrent que la thérapie cognitive et les médicaments peuvent aider à réparer les «connexions» rompues entre les zones cérébrales.

Le professeur Roelofs et son équipe sont également optimistes. Souvent, affirment- ils , les psychopathes ont également des déficits attentionnels - par exemple, si des conditions telles que le trouble de déficit attentionnel peuvent être traitées, pourquoi la psychopathie ne pourrait-elle pas l'être?

Le plus grand défi du traitement de la psychopathie, cependant, repose sur le fait que les psychopathes semblent être immunisés contre la punition . Sans culpabilité et sans remords, les psychopathes ne semblent ni craindre ni apprendre quoi que ce soit de la rétribution, peut-être à cause de la connexion rompue entre l'amygdale du cerveau et le cortex préfrontal.

Cependant, un modèle qui se concentre plutôt sur le renforcement positif peut fonctionner. Développé par le personnel du Mendota Juvenile Treatment Center (MJTC) à Madison, WI, le soi-disant modèle de décompression est une intervention cognitivo-comportementale qui récompense immédiatement chaque action positive ou geste, aussi petit soit-il.

De plus, les récompenses sont évolutives. On a dit aux jeunes très psychopathes que s'ils persistaient dans leur comportement positif, la petite récompense qu'ils avaient d'abord - disons, dit "bien fait" - pouvait évoluer vers un délicieux dessert, puis vers le droit de jouer à des jeux vidéo, etc.

Peut-être parce que le cerveau psychopathique est tellement centré sur les récompenses, des interventions telles que celle du MJTC ont donné des résultats « stupéfiants ». Dans son résumé d'intervention , le rapport du MJTC:

" Le programme a eu le plus grand impact sur les infractions violentes graves, réduisant le risque de leur incidence d'environ la moitié. Les jeunes du groupe de traitement étaient plus de [six] fois moins susceptibles de commettre des actes de violence criminelle que les jeunes du groupe témoin."

De manière impressionnante, les jeunes qui n'ont pas reçu le traitement MJTC ont tué 16 personnes, alors qu'aucun homicide n'a été enregistré dans le groupe d'intervention.

Mais ce n'est pas la seule intervention qui a réussi. Dans son examen des études existantes, Lindsay Aleta Sewall - chercheuse à l'Université de la Saskatchewan à Saskatoon, Canada - dit qu '"une collection croissante d'études a révélé que les délinquants psychopathes qui ont diminué leur risque à la suite du traitement, présentent des taux de récidive."

Sewall se réfère également à la recherche qui fait un point essentiel; les délinquants qui obtiennent toujours un score élevé sur l'échelle de psychopathie PCL-R après le traitement ne signifient pas que le traitement a échoué. Ce que nous devons examiner, c'est la récidive.

En d'autres termes, peu importe si la psychopathie peut être guérie, mais si elle peut être gérée.

S'appuyant sur ses propres découvertes, le professeur Buckholtz explique : "Le même type de prise de décision impulsive et à courte vue que nous voyons chez les individus psychopathes a également été observé dans les mangeurs compulsifs et les toxicomanes."

Et, tout comme chez ces personnes - bien qu'on ne puisse jamais être complètement guéri - peut-être avec le bon traitement, les psychopathes peuvent apprendre à mener une vie normale , un jour à la fois.