LES SINGES PEUVENT «LIRE» LES ETATS MENTAUX DES AUTRES, TOUT COMME LES HUMAINS

 

Une nouvelle expérience ingénieuse suggère qu'en s'inspirant de leur propre expérience, les grands singes peuvent dire quand d'autres ont de fausses croyances et peuvent prédire les actions d'un autre agent en utilisant leur "théorie de l'esprit" - une capacité qu'ils partagent avec les humains.

 

De nouvelles recherches renforcent l’idée que les grands singes, y compris les chimpanzés, possèdent une théorie de la capacité mentale, tout comme les humains.

Lorsque nous voyons une personne dans le besoin et que nous pouvons anticiper ses appels à l'aide, nous utilisons notre théorie de l'esprit. Lorsque quelqu'un essaie de nous tromper ou de nous mentir, notre théorie de l'esprit nous permet d'exposer les intentions trompeuses de l'autre.

Le terme théorie de l'esprit décrit la capacité d'une personne à attribuer des états et des intentions mentaux à un autre être humain, ou "agent". La phrase est apparue pour la première fois dans les travaux du psychologue David Premack à la fin des années 70, lorsque le chercheur a examiné le comportement d'un chimpanzé nommé Sarah.

Bien que les premières expériences qui nous aient aidés à conceptualiser la théorie de l'esprit se soient déroulées sur des chimpanzés il y a plus de 4 décennies, la communauté scientifique n'a toujours pas réglé une question importante: nos parents de l'évolution ont-ils même une théorie de l'esprit?

Certaines études précédentes ont suggéré une réponse affirmative. Les grands singes, tels que les chimpanzés, les bonobos et les orangs-outans, semblent pouvoir prédire avec précision ce qu'un autre "agent" va faire.

Cependant, il reste une question cruciale: anticipent-ils les actions d'un agent sur la base de règles de comportement simples qu'ils ont observées ou comprennent-ils réellement l'état d'esprit de l'agent?

En d'autres termes, les singes observateurs basent-ils leurs prévisions sur des règles externes qu'ils ont observées pour guider le comportement d'une personne, ou ont-ils une compréhension plus intime de l'état mental interne de l'agent?

Pour clarifier la question ci-dessus, Fumihiro Kano de l'institut de recherche sur le sanctuaire et le primat de Kumamoto de l'Université de Kyoto au Japon, en collaboration avec son équipe internationale de chercheurs, a conçu une expérience ingénieuse.

Les chercheurs détaillent leur test et les résultats qu’ils ont obtenus dans le compte- rendu de la Revue de la National Academy of Sciences des États-Unis d’Amérique .

Présentation de la théorie de l'esprit des singes

Pour savoir précisément si les grands singes avaient une théorie de l’esprit, les chercheurs ont commencé par utiliser un test standard appelé test de fausse croyance. Le nom du test fait référence à la fausse croyance d'un agent observé sur quelque chose - dans ce cas, sur l'emplacement d'un objet.

Les singes ont regardé un film dans lequel un être humain ressemblant à un singe cachait un objet à un autre être humain - l'agent. Pendant que les singes regardaient le film, les chercheurs ont suivi et mesuré la longueur du regard des animaux à l'aide d'un dispositif de suivi du regard.

 

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Le chercheur principal explique: «Nous avions initialement créé un film basé sur un test psychologique établi - particulièrement intéressant pour les grands singes - et nous l’avions combiné avec une technologie de suivi du regard pour enregistrer des schémas de regards indiquant une anticipation du comportement d’un agent basée sur une compréhension de sa fausse croyance. "

Dans le film, une personne ressemblant à un singe cache et modifie plusieurs fois l'emplacement d'un objet derrière le dos de l'agent. Le but ultime de l'expérience était de vérifier si les grands singes comprenaient que l'agent croyait à tort que l'objet se trouvait au premier endroit, alors qu'en réalité l'homme ressemblant à un singe avait déplacé l'objet à un autre endroit.

En se basant sur le temps pendant lequel le regard des singes restait sur l'endroit où l'agent pensait à tort trouver l'objet, Kano et ses collègues en ont déduit que les singes attribuaient correctement le bon état mental à l'agent.

Cependant, les chercheurs voulaient que leurs expériences et leurs conclusions soient aussi fiables que possible, et il restait la possibilité que les grands singes en déduisent où l'agent allait rechercher l'objet sur la base d'une simple règle de comportement, à savoir le premier port d'escale. serait le dernier endroit qu'ils ont vu.

Pour tenir compte de cette possibilité, Kano et son équipe ont peaufiné leur expérience.

RENFORCEMENT DES RESULTATS DE L'ETUDE

Ils ont commencé par familiariser certains des grands singes avec deux groupes d'obstacles différents: l'un était un panneau transparent, et l'autre, très similaire mais parfaitement opaque. De loin, les deux écrans semblaient identiques.

Après avoir présenté les singes à ces panneaux, les chercheurs ont répété l'expérience avec la barrière incorporée. "Tout en étant suivis de près", racontent les auteurs, "tous les singes regardaient ensuite une vidéo dans laquelle un acteur voyait un objet caché sous l'une des deux cases identiques. L'acteur se précipitait alors derrière la nouvelle barrière, puis l'objet était déplacé et puis enlevé. "

Une vidéo partagée par les chercheurs montre exactement ce que les singes ont pu voir et comment les deux expériences se sont déroulées.

Il est important de noter que les tests ont révélé que "Seuls les singes qui ont vécu l'opacité de la barrière anticipaient visuellement que l'acteur chercherait par erreur l'objet à son emplacement précédent".

Ceci conclut les chercheurs et prouve que les grands singes attribuent des états mentaux à un agent en fonction de leur propre expérience et non de règles de comportement observées de manière externe.

"Nous sommes ravis de constater que les grands singes ont passé ce test difficile", commente Kano.

"Les résultats suggèrent que nous partageons cette capacité [théorie de l'esprit] avec nos cousins ​​de l'évolution. Nous prévoyons de continuer à perfectionner nos méthodes afin de tester d'autres alternatives non mentalistes à la théorie de l'esprit chez les animaux non humains."